由于美洲大陆几乎从南极绵延到北极,从干旱的沙漠绵延到闷热的丛林,因此它基本上可以呈现世界上的每一种气候、海拔以及物理环境,而这些各种各样的环境必然会由土著居民的物质文化体现出来。据目前所知,美洲的土著居民是棕色皮肤,这种棕色介于我们所熟知的黄色和不太深的巧克力色之间。他们的头发普遍都是又长又直的,脸上和身上通常都汗毛稀疏。至于头骨的形成,目前已发现的有两种类型—相对的长头颅和相对的宽头颅,但这两类已经渐渐变得分辨不清了。长头颅呈现出来的是一个相对来说已经进化了的面庞,而宽头颅呈现的则是更初期的面相类型。现在,与其他的人种相比,肤色和头发这两个特质则使美洲人与亚洲东部人种的关系更近。另外,虽然长头颅和宽头颅的血统在欧洲已被发现,但是在美洲,这两种头颅类型却分别与亚洲的北部蒙古人种和南部蒙古人种相对应。

接下来要提出的问题就是美洲人口的起源——他们是否是真正的土著居民,是否来自欧洲,是否来自亚洲,是否是两个或两个以上血统的组合。首先,美洲人类不是由任何生物进化而来的,这个问题现在已经被证实,因为在美洲,以化石形式存在的,甚至都没有无尾猿的痕迹。其次,到目前为止,在地质环境下,还没有发现人类遗骸或可能作为人类遗迹的工具,而地质环境能为人们提供的古物基本上不可与欧洲旧石器时代人类的古物相媲美。这两个事实,和美洲土著居民与东亚人具有毋庸置疑的相似之处相结合,似乎排除了美洲人独立起源的可能性。那么,无论从东部还是从西部,美洲人一定是外来的。至于从欧洲而来的东部路线,有三种可能。首先是经由法罗群岛、冰岛、格陵兰和拉布拉多的北大西洋航线,但是即使成功穿过了难以通行的通道,还有极其强大的公共海域,这为我们的远古先辈设置了一个极难克服的屏障。

其次,信风和大西洋中部洋流可能会偶然将小船带到中美洲,但是这条路线很难满足大批移民在这个大陆上定居的愿望,因为中美洲在基督诞生之前就呈现出了高度的文明。还有传说中的亚特兰蒂斯,它是连接非洲和南美洲的大陆,柏拉图认为它是埃及和中美洲之间的文明链接。地质学家基本上一致认为曾经存在一个土地链接,它在旧世界和新世界之间架起了一座桥梁,但是他们都认为在人类产生之前,这座桥就已经消失很久了。况且,传说是最不可信的。虽然柏拉图是一位哲学家,但是不能忽略的是,他还是一位小说家。而且,令人难以置信的是,这个声称来自埃及记载的亚特兰蒂斯故事,如果它是当时旧世界的一个传统,那么荷马、赫西奥德,尤其是希罗多德怎么不知道它,而且,相对来说,直到柏拉图晚年它才在文学作品中出现。

在亚洲,注意力则主要集中在白令海峡上,因为白令海峡两岸的大陆之间大约只有四十英里。另一个推测的理由是群岛链,科曼多尔群岛以及阿留申群,一直从堪察加半岛延伸到阿拉斯加州。但是这两个群岛之间有三百英里宽岛的距离,而且在科曼多尔群岛上还从没有发现人类居住的痕迹。此外,从日本到美洲西北海岸的洋流可能会偶尔从亚洲带来小船。波利尼西亚的居民曾经到过南美洲的海岸,这种可能性不是没有。我们都清楚地知道,这个勇敢民族的海员完成了大部分非凡的航行,在此期间,他们还对太平洋群岛进行了殖民统治。但是从波利尼西亚群岛到美洲海岸最近的复活节岛,足足超过一千英里。此外,据相当有权威性的资料记载,直到几个世纪以后,半文明在中美洲和秘鲁完全建立,波利尼西亚人才占领了东太平洋群岛。

由于没有任何书面的历史记录,我们不得不依靠考古学家的实地考查来了解这段历史,而考古学家则根据我们所了解的在大发现之时和之后的当地人的情况来进行阐释。部落传统经常为考古学留下有价值的启示,但是这种传统却越来越倾向于变为神话,随着时间的推移逐渐变为不再重要的古物。从经济的角度来看,人们已经发现从以下四个主要方面对原始人进行分类是非常有价值的,即:收藏家、猎人、牧民和农民。然而,田园生活在古代美洲的经济学领域只起到了非常小的作用,它被局限在秘鲁高地和玻利维亚高地,这里有成群的美洲驼和羊驼,饲养它们主要是为了获得驼毛,美洲驼也是被用作负重的一种动物。在其他地方,在经济上起重要作用的唯一的哺乳动物是狗,爱斯基摩人和伟大的中部平原的居民常把狗当做带路的工具。

从格陵兰岛到阿拉斯加州的北极海岸的边缘,在很早的时候就已经被爱斯基摩人的部落占领了,他们在这里开发出了一种高度专业化的文明以满足他们对恶劣环境的要求。人们已经做了一些考古研究,这些研究都倾向于表明,在许多个世纪以来,这种文化基本上保持不变,他们的主要工作是,冬季捕猎海豹,夏季狩猎驯鹿和公麝鹿。他们的衣服是由毛皮制成的,除了小篮子会在极其受限制的区域被完成之外,他们没有别的纺织行业。他们的农具和武器主要是由石头和金属制成的。

在谈到农业区的时候,另外两个区域也需要考虑。其中一个区域是大陆西北部的狭长海岸线,它从阿拉斯加州,通过不列颠哥伦比亚省,延伸到华盛顿州和俄勒冈州,包括夏洛特王后群岛和温哥华群岛。沿岸的河流每年都会有成群结队的鲑鱼游来,而这些鲑鱼正是当地人生活的中流砥柱。当地人以海达族人,钦西安人,夸扣特尔人最为典型。然而,尽管鲑鱼已成为这一地区人们生活的中流砥柱,该地区还为人们提供了许多其他资源,不仅有陆地和海洋动物,还有蔬菜产品,特别是可食用的浆果。因此,相对来说,以这些为基础建立的文化比美洲其他地方的文化站的位置要更高一些。在一定程度上,该地区人民与亚洲库页岛上吉利亚克人的有一些相似之处。而且,该地区“亚细亚”类型的地貌更加明显。

当地文化的主要特色有:当地人在农村用木头建造了大型且固定的建筑物,这为部落提供了冬季住宅;大型的远洋独木舟,远远优于美洲其他任何一件工艺品;在木雕作品上展现出卓越技能以及对线条显示出了非凡的艺术感;篮子的制作水平有了极大的提高,从而出现了用雪松树皮纤维和羊毛编织的斗篷织物,这基本上可以归类为“编织”,但从根本上说,篮子作品还是以“缠绕技术”最为出名;从北极进口了优质的石器以及少量铜器;一直都没有出现陶器和农业。另一个区域是再往南,在哥伦比亚弗雷泽地区和加利福尼亚州,有许多部落遗迹,这些部落也许会被归类为“收藏家”部落。当然,打猎和钓鱼他们也在行,但是当地人赖以生存的支柱却是以橡子、浆果和坚果为主的农产品。为了确保各部落能在有限的区域内生活得更好,要根据时节活动,如果自然收获的季节结束了,他们几乎都会返回他们的定居地,因为他们在那里储存了足够的过冬食物。同时,鱼已经成为住在海边的一些部落常吃的食物。虽然历史部落已经在集约型“采集”的基础上建立了相对较高的物质文化,但是根据海岸边的断壁残垣可以推断,在更早的时期,这里就已经存在较为原始的“收藏家”部落了。

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